La verdadera historia de El Gran Combo, 60 años después

De los actuales miembros de El Gran Combo de Puerto Rico, solo queda un fundador, al centro, el maestro y director Rafa Ithier, quien a los 95 años, sigue al frente del cañón.
El Gran Combo de Puerto Rico, que festeja sus seis décadas de vida, se presentará el sábado 27 de agosto en el teatro La Fiesta del Hotel Jaragua, bajo la producción especial de Eme Productions y M y C Inversiones.

Fue por estos mismos días de mayo de 1962, cuando Guillermo Álvarez Guedes, el gran comediante cubano, dueño del sello disquero Gema Records, reunió en Miramar de Puerto Rico, -a un lado del puente que une El Condado con San Juan, en casa de Roberto Roena-, las huestes escuálidas de Cortijo y su Combo, a quienes había producido el álbum de bomba “Yo soy del campo” (Gema, 1960). Cortijo y su tribu había regresado de Panamá, cuando fueron apresados en el mismo aeropuerto, el director Rafael Cortijo y el cantante líder Ismael Rivera, por posesión de estupefacientes.

Rafa Ithier, Eddie Pérez, Héctor Santos, Rogelio “Kito” Vélez, Víctor Pérez, Martín Quiñones, Miguel Cruz, Milton Correa acudieron al llamado. La propuesta de reagruparse en una nueva orquesta, incluyendo nombre (El Gran Combo) fueron del cubano. Roberto Roena declinó participar por pena con Cortijo, su compadre, que podría pensar que lo traicionaba. Poco después de la condena a su compadre Cortijo, sí se integró.

¿Y quién va a cantar?, se preguntaron. Álvarez Guedes les dijo que conocía de su estancia en Cuba, a un negrito que cantaba muy bien, allá se había hecho acompañar de la Sonora Matancera. Dominaba todos los géneros. Joseíto Mateo.

Con el que luego fue llamado El Rey del Merengue, El Gran Combo grabó su primer disco: Menéame los mangos, que abría con el tema que dio título y continuaba con La Calle Donde Vives, Te Van a Llorar., Con la Mesa al Caco, Déjenmela Ver, Sala Mala, Con un Marinero, No Sufras Mas Corazón, La Enorme Distancia, Mira a Ver si Puede, Usted se Dañó y A la Verdegue.

Según se estableció en el libro “Andy Montañez: El Ser Humano y El Artista”, de la autoría de quien suscribe este trabajo, Joseito Mateo no continuó con El Gran Combo porque durante la primera actuación en vivo, se puso celoso, se tiró de la tarima y se enredó a golpes con el hombre que bailaba con la mujer que acompañaba a Joseíto. Hasta ahí llegó la historia de Mateo con El Gran Combo. Ese dato fue aportado, igual que otros, por miembros fundadores de la llamada “Universidad de la Salsa”.

El güirero Sammy Ayala le habló a Ithier sobre Andy Junior, un muchacho por Trastalleres, que cantaba en un trío. Ithier fue y se acercó a unos jovencitos que jugaban vitilla. Le preguntó dónde vivía Junior. Uno lo llevó, Ithier le preguntó a la mamá de Andy por su hijo y le dijo que lo tenía al lado. Lo probó y Andy Montañez comenzó a ser historia. Por estos días ha cumplido 80 años de edad.

El Gran Combo de Puerto Rico

Lugar: Teatro la Fiesta Hotel Jaragua.

Día: 27 de agosto.

Boletas: a la venta en Uepa Tickets y boletería del Jaragua.

Producción: Eme Productions y M Y C Inversiones.

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